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Hablemos de los marsupiales

Publicado por Ramón Contreras

Los marsupiales son un grupo evolutivo que se originó en paralelo a los animales placentarios. La separación geográfica entre estos dos grandes grupos de mamíferos, los placentarios y los marsupiales, dieron lugar a la gran diversidad ecológica de estos últimos, diversidad comparable a la de los placentarios, a pesar de que su distribución geográfica y su número de especies era y es mucho menor.

El antechinus de cola negra, uno de los últimos marsupiales descubiertos (2014).

El antechinus de cola negra, uno de los últimos marsupiales descubiertos (2014).

Filogenia e historia evolutiva: Como ya hemos dicho los marsupiales pertenecen a la Clase taxonómica Mammalia. Así mismo pertenecen al subfilo Vertebrata del Filo Chordata, del Reino Animalia. Dentro de la clase Mammalia se clasifican junto a los placentarios (infraclase Placentaria o Eutheria) en la subclase Theria, los animales que su embrión se desarrolla en el útero materno en lugar de en el interior de un huevo. Los marsupiales se agrupan taxonómicamente en la infraclase Marsupialia Los marsupiales se encuentran distribuidos en 7 ordenes de los que todavía existe alguna especie viva (Didelphimorphia, Paucituberculata, Microbiotheria, Dasyuromorphia, Peramelemorphia, Notoryctemorphia y Diprotodontia) que incluyen y un orden extinto (Yalkaparidontia). En estos ordenes se encuentran repartidos las 270 especies actuales.

Descripción: Los marsupiales han evolucionado para conquistar todos los nichos ecológicos, por lo que las características varian enormemente entre especies. No obstante, todos son mamíferos y su temperatura corporal es algo superior a la de los placentarios. La característica principal del grupo es la reproducción, en la que no está presente la placenta durante el desarrollo embrionario, sino que las crías se agarran a la mama de la madre en estado casi fetal, hasta completar su desarrollo. Puedes leer más sobre la reproducción y la gestación de las crías de marsupiales en el artículo que le dedicamos aquí (próximamente).

Distribución y hábitat: la distribución de los marsupiales se puede entender perfectamente al conocer la historia geológica de la tierra. Los marsupiales se encuentran distribuidos entre Oceanía (donde habitan 200 especies) y América del Sur (70 especies). La masa emergida de la Tierra hace 150 millones de años estaba dividida ya en supercontinentes, donde África, América del sur y Australia todavía estaban unidos. Los marsupiales, así como todos los therios, se originaron en algún lugar de la ahora China. Sin embargo el éxito de los placentarios desplazó a los marsupiales hacia el continente de Gondwana, al sur. Donde a falta de competidores placentarios se asentaron. Los marsupiales habitan pues regiones cálidas del hemisferio sur. Puedes leer más sobre la conquista de América y Australia por parte de los marsupiales aquí (próximamente).

Interacción con el ser humano: Muchas especies de marsupiales están en peligro de extinción, a distintos niveles, según los datos del UICN. Esto es debido a la gran especialización de los marsupiales en sus hábitats, que están siendo alterados por la actividad humana, que muchas veces trae consigo especies domésticas placentarias capaces de desplazar a los marsupiales. Australia, región abanderada en la protección de los marsupiales ha adoptado a muchos de ellos como iconos tanto de su nación como de la prevención natural. Algunos de ellos pueden ser el koala, el demonio de Tasmania o el canguro, el cual se encuentra representado en el escudo del país. Aunque se calcula que el asentamiento humano en Australia desembocó en la extinción de la megafauna del lugar hace unos 30.000 años.

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