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Porifera, las esponjas

Publicado por Ramón Contreras

Los poríferos o esponjas son un grupo de seres vivos clasificados dentro del reino de Animalia tan solo desde 1765, antes de eso se les consideraba plantas puesto que son seres sésiles, que no presentan órganos diferenciados. Las esponjas son uno de los seres vivos más sencillos y además uno de los más antiguos en relación al registro fósil. Existen fósiles de estos seres de la época Ediacárica, entre los 630 y los 540 millones de años. Estos animales se consideran entre los más sencillos de todos, tanto que forman uno de los primeros organismos pluricelulares que se conocen (los primeros metazoos).

Filogenia e historia evolutiva: las esponjas forman su propio filo, puesto que sus características son diferentes a la de cualquier otro animal. Su Filo, Porifera, se divide en 5 clases taxonómicas. En la actualidad hay unas 9.000 especies de esponjas, siendo la mayoría marinas, tan solo 150 son de agua dulce. La clase Calcarea, que incluye unas 400 especies, utiliza el carbonato cálcico para las espículas de su esqueleto.de la clase Hexactinellida es de la que se conoce el fósil más antiguo y contiene unas 500 especies. Las DEsmosponjas, clase Demospongiae contiene el 90% de las especies del Reino. Las Homoscleromorpha incluye a casi 100 especies y en ocasiones se ha clasificado en su propio filo. Finalmente los arqueociatos (Clase Archaeocyatha) también se clasifica a veces como un filo propio de esponjas.

Descripción: las esponjas son seres pluricelulares acuáticos, sésiles (algunas son capaces de moverse unos pocos milímetros al día) que se alimentan por filtrado de partículas en suspensión con digestión intracelular. Todas sus células mantienen la totipotencia durante toda la vida y no forma tejidos diferenciados, todas las células pueden dar lugar a gametos para la reproducción. Su morfología es muy simple, aunque su forma puede ser muy variada, con o sin simetría corporal, su cuerpo forma una serie de tubos y cámaras por las que hace pasar el agua que filtra. Los coanocitos son las células en contacto con el agua de su interior y son los encargados de la filtración, no poseen sistema digestivo, respiratorio, nervioso (son los únicos animales sin él) o de excreción. La similitud entre los coanocitos y los coanoflagelados es notable, con los que se supone que están relacionados filogenéticamente. Las células forman espículas en su interior con silicio o carbono, que darán consistencia, un esqueleto, al organismo.

Distribución y hábitat: tanto los restos fósiles como individuos vivos de este filo se encuentran en todo el mundo. Su distribución en profundidad en muy amplia, pueden encontrarse desde en zonas de aguas someras hasta a grandes profundidades.

Interacción con el ser humano: estos animales no reciben el nombre de las esponjas de baño y para fregar los platos, sino al revés, durante mucho tiempo se han usado los esqueletos calcáreos o de silicio de estos animales para la higiene personal debido a su consistencia, aunque en la actualidad hayan sido sustituidos en gran parte por replicas sintéticas. A nivel genético las esponjas son seres vivos únicos que son capaces de vivir miles de años. La industria médica investiga constantemente nuevos productos derivados de las esponjas por la totipotencia de sus células, para la aplicación en la regeneración de tejidos o el envegecimiento.

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