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Qué es la ingenieria genética

Publicado por Ramón Contreras

La ingeniería genética es una de las herramientas más potentes en la actualidad para, no solo, la investigación, sino también para cientos de industrias, desde las alimentarias, hasta las textiles, médicas o del automóvil. Se conoce como ingeniería genética al conjunto de técnicas que se emplean para modificar el ADN propio de un organismo. Esto puede tener lugar en todo tipo de seres vivos, como plantas y animales, aunque debido a la sencillez del proceso suele realizarse principalmente en bacterias y otros organismos unicelulares. Todos los organismos a los que se les realiza algún tipo de modificación genética se les denominan Organismos Genéticamente Modificados (OGM).

La ingeniería genética es una parte de la biología relativamente nueva. Desde el descubrimiento del ADN tuvo que pasar tiempo hasta que se pudo empezar a manipular. El primer paso para la ingeniería genética fue la capacidad de conocer la secuencia de una cadena de ADN. En la actualidad se emplea tanto para fines científicos de investigación como para, por ejemplo, pruebas forenses y criminológicas. Este paso se llevó a cabo durante la década de 1970, por el Dr. F. Sanger y sus colaboradores quienes crearon el método de secuenciación por terminación de la cadena. En la actualidad la secuenciación es uno de los procesos que más mejoras ha tenido. Si se necesitaron 10 años para secuenciar el genoma humano entero (proyecto Genoma Humano), en la actualidad se pueden secuenciar genomas de diferentes especies en mucho menos tiempo, aunque este dependerá de cada especie claro.

Muy poco tiempo después, en 1978, recibían el premio nobel de Medicina los doctores Daniel Nathans, Werner Arber, Hamilton O. Smith, por su descubrimiento de las enzimas de restricción. Estas enzimas del tipo endonucleasa son capaces de cortar las cadenas de ADN en secuencias específicas, de esta manera se podían cortar y posteriormente empalmar secuencias de ADN para poder crear híbridos de ADN. En la actualidad existen métodos más exactos para introducir o modificar una cadena de ADN. De hecho, se puede sintetizar pequeñas cadenas de ADN a un coste bajo.

Los métodos para introducir una secuencia de ADN en un organismo vivo son variados. Las células están programadas para eliminar el ADN desconocido de su citoplasma, puesto que es una forma común de infección por virus. Sin embargo, existen mecanismos moleculares, creados por los propios virus y algunas bacterias para evitar esta destrucción. En otras ocasiones se consigue simplemente por cuestiones físicas de hacer pasar el ADN hasta el núcleo rápidamente.

Finalmente para poder trabajar con el ADN es necesario poder copiar secuencias de ADN. Para ello se realiza la Reacción en Cadena de la Polimerasa, PCR. Esto se lleva a cabo gracias a que se descubrió la enzima que lleva a cabo este proceso en los seres vivos, la polimerasa. En la actualidad la propia polimerasa se obtiene por ingeniería genética, puesto que se emplea la polimerasa de una batería termoresistente, Thermus aquaticus que se ha clonado dentro de Escherichia coli, una bacteria más fácil de crecer y de la que se extrae. Lee más sobre la PCR en su propio artículo aquí. Aunque la enzima fue descubierta en 1969 no fue hasta que se tuvieron el resto de conocimientos que pudieron juntarse para crear la ingeniería genética.

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