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¿Qué es la selección natural?

Publicado por Ramón Contreras

En la sección de Biología de Laguia2000 hemos hablado ya sobre la selección natural, su inevitabilidad matemática o el caso concreto y visto en la práctica de una polilla inglesa Wiston betularia (aquí). En este artículo profundizaremos en qué es la selección natural y cuáles son los componentes.

C. Darwin, uno de los creadores de la teoría evolutiva y de la selección natural.

C. Darwin, uno de los creadores de la teoría evolutiva y de la selección natural.

En primer lugar la selección natural es el fenómeno biológico por el que en una población concreta determinados individuos (y por consiguiente sus genes) se reproducirán más que otros, aportando una mayor cantidad de descendientes, por lo que sus genes se perpetuarán con mayor intensidad. La selección natural tiene pues dos componentes básicos, que intervienen en su cálculo. El primero de ellos es la supervivencia diferencial o viabilidad, los individuos que genéticamente estén mejor adaptados a su entorno sobrevivirán mejor hasta la edad reproductora. El segundo es la fertilidad diferencial, los individuos que genéticamente sean más fértiles tienen más probabilidades de dejar un mayor número de descendientes para la generación siguiente. Como se ve, ambos factores son necesarios para poder generar una descencendia, que es el fundamento de la vida, la perpetuación de la especie.

Normalmente para hablar de selección natural nos referimos a eficacia biológica o eficiencia biológica como medida de la habilidad para conseguir descendencia de un individuo. Matemáticamente el valor de la eficacia biológica (w) adquiere un valor entre 0, para aquellos individuos que no dejan descendientes y 1 para el individuo que deja mayor número de descendientes a la generación siguiente. Individuos con diferentes genes pueden tener una misma eficacia biológica, dependiendo de factores externos, como el encontrar pareja. Para el análisis de frecuencias alélicas en una población se puede utilizar o bien la eficacia biológica o bien el coeficiente de selección (s), cuyo valor es 1-w, y representa la dificultad para dejar descendencia del entorno.

Sin embargo la selección natural actúa sobre el fenotipo, que es la suma del genotipo (la combinación genética del individuo) y el ambiente que lo rodea, es por esto que la selección natural es un proceso lento de adaptación constante al medio.

La selección natural actúa gracias a la variabilidad genética de las poblaciones, que se consigue a través de la reproducción sexual. Además existen otros métodos en los que se generan diferencias genéticas, como son las mutaciones o la migración de individuos entre poblaciones o la deriva genética en la que la población se fija en una población determinadas características (alelos genéticos) debido a la falta de variabilidad.

Sin embargo, ninguna de estas tres formas de generar variación genética está relacionada con la adaptación al medio, más bien todo lo contrario, primero se generan las variaciones y luego el ambiente (la naturaleza) hace que se seleccionen aquellas variaciones que mejor se adaptan a las condiciones espacio temporales en las que vive la población. Las diferencias pequeñas en el espacio o el tiempo, como por ejemplo vivir cerca de un río o no, pese a ser de una misma especie y una misma población puede hacer que las adaptaciones específicas a territorios muy cercanos sean diferentes, permitiendo así la continuidad de variabilidad genética a través de las generaciones.

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