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Las plantas que alimentan a la humanidad

Publicado por Ramón Contreras

La humanidad lleva más de 12.000 años cultivando plantas. En este tiempo se han domesticado alrededor de 7000 especies vegetales, con las que el ser humano ha cumplido diferentes funciones, algunas de ellas se han empleado para la alimentación, como todas las frutas y verduras, pero otras se han utilizado para la construcción, la artesanía y la decoración. Algunos de estos vegetales domesticados pero que no se utilizan para la alimentación son por ejemplo el alcornoque, que se emplea por su corcho o el árbol del caucho o siringa del que se extrae el caucho, del que se deriva el látex.

Sin embargo, la mayoría de especies vegetales que se han domesticado se emplean para la alimentación humana directa o indirectamente. Dentro de estos vegetales también hay que contar por lo tanto a aquellos cuyo destino es la alimentación del ganado del que se alimenta la humanidad. A grandes rasgos la mayoría de las plantas que se cultivan se destinan a la alimentación. Sin embargo, tan solo 30 de las 7000 plantas cumplen la casi totalidad de la alimentación de la especie humana y sus especies domesticadas. Desde aquí te propongo el pequeño experimento de que intentes numerar todas los vegetales que comes (frutas, verduras, hortalizas y frutos secos) seguro que son más de 30, pero si de ellos coges los que realmente comes cada semana, todos los meses, ¿Cuántos quedan?

Pero todavía más, de esas 30 especies que alimentan al mundo el 95% de las calorías que consume la humanidad las proporcionan exclusivamente 3 especies: el trigo, que es muy consumido en Europa, el arroz, que en Asia y África representa el alimento casi exclusivo de la población y el maíz, cuyo consumo se encuentra muy extendido por todo el continente americano. A estas 3 especies se le suman en mucha menor medida otras verduras como la patata, la batata y algunos cereales como la cebada, que pueden ser muy consumidos en regiones concretas del mundo.

Son estas especies, juntamente con la soja las de mayor interés agrícola. La soja se emplea principalmente en la elaboración del pienso para el ganado, debido a la alta concentración de proteína vegetal que contiene.

Estas especies son los principales cultivos del mundo. Curiosamente también son algunas de las primeras que se domesticaron, hace entre 12.000 y 7.000 años. Otras especies, como las berenjenas u otras legumbres, también se empezaron a domesticar más o menos al mismo tiempo, y en otros momentos de la historia del ser humano han sido una fuente muy importante de la alimentación humana, sobre todo las legumbres, como las judías o los garbanzos que han supuesto el alimento principal en muchas regiones del planeta antes de que los cultivos de maíz, trigo y arroz los suplantasen, debido a sus características alimentarias o de cosecha.

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