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Los leones

Publicado por Ramón Contreras

Los leones, cuyo nombre científico es Panthera leo o Felis leo (como fue descrito por primera vez por Linneo).

Filogenia: científicamente hablando la familia de los felinos (Felidae), del Orden de los Carnivora, de la clase Mammalia del Filo Chordata. Todo esto quiere decir que son vertebrados, mamíferos y carnívoros, aunque esto no debería sorprender a nadie. En la actualidad hay solo cuatro especies del género Panthera: tigres, leones, jaguares y leopardos (que incluye a las verdaderas panteras, que no son más que leopardos con un gen recesivo que les cambia el color). A todos ellos se les considera grandes felinos por su capacidad de rugir.

El gigante león cavernario (en la foto un individuo juvenil) fue reproducido muchas veces en las pinturas rupestres.

El gigante león cavernario (en la foto un individuo juvenil) fue reproducido muchas veces en las pinturas rupestres.

Descripción: los leones tienen dimorfismo sexual, es decir, el macho y la hembra presentan diferencias morfológicas. Los machos tienen un peso es de 180 kg de media aunque puede llegar hasta los 250 kg y las hembras es de 126 kg de media, hasta los 180 kg con una altura de 120 cm hasta la cruz y 100 cm respectivamente y de largo 180 cm los machos y 150 cm las hembras. Los leones son los únicos felinos cuya cola acaba en un mechón de pelos a forma de brocha, que les sale al poco de nacer y se forma hasta las siete semanas. Los machos presentan una melena, única en los felinos, que sirve como medida de la madurez sexual y la testosterona, además de ser una protección natural durante las peleas territoriales entre machos. Los leones blancos son el resultado de un gen recesivo que les da esa coloración y una melena poco aparente.

Ecología y Distribución: Los leones son animales territoriales que se mueven en familias de hembras con un único macho adulto. En la actualidad solo quedan poblaciones salvajes de leones en la sabana del sur de África y en el Noreste de la India (en el parque nacional del Bosque de Gir).

Comportamiento: Los leones son el único de los grandes felinos que vive en familias, son animales muy sociables y disfrutan de juegos y cacerías coordinadas entre varias hembras. El macho es el encargado de mantener el territorio, campear y marcarlo para que no entren otras familias de leones a robarles las presas y en época de celo pelear con otros machos para mantener su derecho sobre la manada de hembras. Además cuando un nuevo león consigue a una manada de hembras suele matar a los cachorros del león anterior y las hembras embarazadas suelen abortar (este comportamiento llamado, es para que sean sus propios hijos los que se beneficien de su protección y de la caza de sus hembras).

En la evolución: el primer fósil de Panthera data de hace 1,5 millones de años y es de Tanzania. El primero en separarse evolutivamente fue el tigre, seguido del jaguar y más tardíamente se separaron el león y el leopardo hace 1 millón de años. Durante el pleistoceno el león era la segunda especie más común en Eurasia (por detrás del hombre), puesto que en esa época se extinguió de América. El león cavernario europeo fue uno de los más grandes y los leones actuales eran comunes en Grecia hasta el siglo V a.C. y hasta finales del siglo XX se extinguió de Turquía. En la actualidad hay 8 subespecies de león diferenciadas geográficamente, por su tamaño y su melena, aunque posiblemente sean solo variaciones regionales que no lleguen a ser autenticas subespecies.

Actualmente las pocas poblaciones que sobreviven en África y India están en grave peligro de extinción, no solo a causa del hombre, sino de las enfermedades que éste ha traído consigo y sus animales de compañía como el virus del moquillo. Las poblaciones africanas han sufrido una pérdida de entre un 30% y un 50% de sus individuos, lo que posiblemente las lleve a la extinción si no se ponen medidas para evitarlo. Por otra parte la población del Bosque de Gir, en la India, de unos 300 ejemplares pare estar aumentando muy poco a poco sus números, lo que arroja algo de esperanza a esta especie de magníficos felinos que tanto significan para el ser humano. ¿Cómo explicaríamos a nuestros hijos un mundo sin leones?

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