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Erizos, los mamíferos con púas

Publicado por Ramón Contreras

Los erizos son unos pequeños mamíferos de aspecto inconfundible. Todo su lomo está recubierto de espinas, o más propiamente púas,que lo protegen hasta el punto que puede convertirse en una bola de pinchos para protegerse de posibles depredadores. Tal vez el erizo más famoso sea azul, muy veloz y completamente ficticio. Sonic es todo lo contrario a los erizos de verdad. Sus colores son siempre disruptivos para hacerlo pasar desapercibido entre el sotobosque, no son animales especialmente rápidos y son relativamente difíciles de ver.

Filogenia e historia evolutiva: Los erizos son un grupo pequeño. Se cuentan 16 especies en 5 géneros (Atelerix, Erinaceus, Hemiechinus, Mesechinus y Parachinus) que se agrupan en la familia Erinaceinae. Pertenecen al Orden Eulipotyphia en el que se clasifican mamíferos de pequeño tamaño y similitudes notables como los topos o las musarañas y los desmanes. Se recogen en la Clase Mammalia dentro del filo Chordata del Reino Animalia. Los erizos son un grupo relativamente moderno dentro de los mamíferos. El registro fósil muestra que sus especies apenas han cambiado en los últimos 15 millones de años cuando el planeta estaba dominado ya por los mamíferos desde hacía 50 millones de años y los simios empezaban a evolucionar en África.

Descripción física: Los erizos son mamíferos de pequeño tamaño, desde pocos centímetros a menos de 20. Todos tienen todo el lomo cubierto de púas flexibles, se alimentan de insectos que cazan en el suelo de los bosques durante la noche o días muy tapados o lluviosos. Para ello a veces escarban por lo que tienen las uñas de las manos cortas y fuertes y un hocico puntiagudo para rebuscar. Cuando sienten el peligro -son muy asustadizos- los erizos se hacen una bola para presentar solo púas a sus atacantes. La mayoría de las especies adoptan esta postura y solo unas pocas intentan huir o atacar con sus púas. Esto es una de las razones de que sean tan fáciles de capturar por los seres humanos. Los erizos son animales solitarios, aunque son capaces de articular gran variedad de ruidos. Tienen un olfato muy desarrollado que usan constantemente. Cuando huelen algo nuevo corren a olerlo de cerca, morderlo y restregarse con una baba espumosa especial el olor por las púas. Este auto-ungimiento no se sabe su significado, aunque podría relacionarse con camuflar su propio olor.

Distribución y hábitat: Los erizos son originarios y están completamente extendidos por todo el territorio de los viejos continentes incluyendo islas de Europa, Asia y África cuentan con todos los erizos del mundo. En Oceanía existen poblaciones de erizos pero han sido introducidas. Los erizos son animales de costumbres nocturnas, que junto con su pequeño tamaño y su dieta recuerda a lo que debían ser los primeros mamíferos. Vive en zonas boscosas entre la hojarasca donde puede encontrar insectos para alimentarse. Pueden cavar sus cuevas para dormir o para pasar su época de letargo, ya sea en invierno o en verano, dependiendo de las condiciones de cada población concreta.

Interacción con el ser humano: A pesar de que varias especies de erizos se emplean como mascotas y históricamente se han comido no representan un grupo especialmente importante para el ser humano en ningún aspecto. De hecho, muchas de las especies no pueden tenerse como mascota por ley puesto que están en peligro de extinción o se adaptan especialmente mal a la vida encerrada dentro de las casas -en libertad caminan varios kilómetros cada día, que para su tamaño es muchísimo sitio-.

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