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Conoce al virus detrás del ébola

Publicado por Ramón Contreras

Recientemente se ha producido el primer caso de infección de ébola en Europa, concretamente en España. Una auxiliar de enfermería que atendió a los enfermos traídos desde África es la primera infección que ocurre fuera del continente de origen de esta enfermedad. En este artículo nos centraremos en describir qué es realmente el virus de ébola, desde un punto de vista biológico. Para saber más sobre la enfermedad que causa este virus: síntomas, tratamiento y formas de contagio puedes leer nuestro artículo aquí (próximamente), además puedes leer más sobre la cepa Zaire, la que ocasionó el brote de 2014 en nuestro artículo aquí (próximamente).

Esquema del virus del ébola simplificado de Chan,SY et al. Cell 106(1): 117-26, 2001.

Esquema del virus del ébola simplificado de Chan,SY et al. Cell 106(1): 117-26, 2001.

Filogenia e historia evolutiva: El virus del ébola (cuyo nombre científico es ebolavirus) pertenece al género taxonómico Filovirus, de la familia Filoviridae, dentro del orden Mononegavirales; que se clasifica dentro del grupo V de virus, aquellos cuyo material genético está codificado en un ARN monocatenario de hebra negativa. Dentro del género Filovirus también se encuentra el virus Marburgvirus, el virus de Marburg, descrito en 1967 y del que se supone que evolucionó el virus del ébola. Puesto que ambos causan fiebres hemorrágicas, aunque serológicamente no tienen cruzamientos, por lo que se pueden identificar sin error de confusión. El descubrimiento más o menos reciente de ambos no permite concretar más su filogenia. Debido a la alta tasa de mutación de los virus y a su rápida replicación es muy complicado establecer las relaciones entre virus, e incluso afirmar que no sean el mismo. Se han descrito 5 cepas de ebolavirus, cada una correspondiente a un brote infeccioso. Estos son Sudán, Zaire, Reston, Tai Forest, Bundibugyo.

Descripción: Los virus del grupo Filovirus son muy parecidos en los aspectos morfológicos. Ambos presentan una estructura filamentosa, aunque la morfología del filamento es variable. Se componen de una hebra única de ARN lineal de unas 19 Kb. Ésta se rodea por un nucleoide formando por 2 proteínas, NP cuya función es estructural y L, una ARN polimerasa, éstas forman un tubo de unos 25 nm de diámetro. A su vez está recubierto por una cápside helicoidal, formado por 5 proteínas: N, VP30, VP35,VP24 y VP40, estás dos últimas son las que mantienen la estructura unida. Finalmente la cápside está envuelta en una membrana formada por una única glicoproteína. Las 7 proteínas que forman el viroide, están codificadas en el ARN.

Distribución y hábitat: EL virus de ébola es originario de África, por eso todos los brotes infecciosos se han producido en ese país. Los murciélagos frugívoros de la familia Pteropodidae parecen ser el principal reservorio del virus. En ella el virus permanece, sin ocasionar la muerte de los individuos de la especie. Sin embargo, el virus afecta a los primates (humanos, chimpancés y gorilas) de una forma letal. Además se han encontrado otras especies en las que el virus no es letal, como antílopes y perros, estas especies podrían servir de vector para el contagio.

Interacción con el ser humano: El virus del ébola fue descubierto en 1976 por el equipo de investigación de Peter Piot a partir de una muestra de sangre de una misionera infectada en África. Desde entonces se han dado 7 brotes más de esta enfermedad infecciosa, el último de ellos en 2014. Este último ha desatado las alarmas a nivel mundial por ser muy potente y sobretodo por el primer caso de infección fuera de África. En cada nuevo brote la mortalidad ha sido distinta a tenor de las mutaciones del virus. Siendo la de 2003 la más letal con un 90% de fallecidos. La OMS clasifica este virus como de nivel 4, el que requiere el máximo nivel de protección para tratar con él.

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